Mongo Santamaria
Best of Vaya Recordings 1973-1980
Cuban master bongocero and conguero
Mongo Santamaría
died on February 1,
2003, in Miami. He was 86. This exciting
compilation of 23 tunes offers a magnificent
sample of six recordings he did between
1973 and 1978 during the salsa boom for the
legendary label Vaya, a label belonging to
Jerry Masucci, co-founder with Johnny
Pacheco of Fania Records.

Grandson of a slave brought to Cuba, Mongo
started learning percussions as a kid while
assisting at Santería’s religious ceremonies.
Soon he became a formidable bongocero,
and at 20 he started his professional career
in the orchestra of the cabaret Eden in
Havana. He also performed with Chano Pozo’
s Conjunto Azul, with Conjunto Matamoros
and Los Dandies, and with Arsenio
Rodriguez. He will later apply on the congas
the technique he had developed for the

When he moved to Mexico, he worked with
the famous mambo king Perez Prado, and
years later, after settling in New York City, he
performed at the famous Palladium and the
Apollo Theater with the Machito and Tito
Puente orchestras. He then moved to
California to work with vibraphonist Cal
Generous, extremely talented, he inspired
hundreds of musicians who studied his
powerful and lyrical style. His distinct sound
and his melodic approach made him the
most influential conguero in the jazz worlds
after the untimely dead of his fellow
countryman Chano Pozo in 1948.

Later in his career he was responsible for
the absorption of Afro-Cuban and Afro-
Brazilian rhythms into other American
popular music such as R&B, Soul and Funk.
And that’s what this compilation is about :
Latin R&B, Latin soul, Latin funk and Latin
jazz. In the early 1970 Mongo had started
working with two formidable Colombian
musicians : pianist Edy Martinez and saxist
and flutist Justo Almario. Almario appears on
most of the tunes along with percussionist
Steve Berrios. There is also the galvanizing
appearances of three major trumpeters :
Luis Ortiz, Victor Paz and Ray Maldonado.

The compilation starts with Fingers from the
album Fuego - a tribute to the master ability
to caress the skins. Then, produced by
Mongo’s one time lead trumpet Marty Sheller,
the tunes from the album Live at the Yankee
Stadium are explosive. It’s Mongo a this best
with the infectious Dr. Gasca and Black Dice.
In the four tracks from the album Afro Indio,
Mongo opens a bridge between his afro-
cuban culture, funk, R&B and jazz. It was the
time of the hits Lady Marmelade - with a latin
twist – and Mambomongo.
Liner notes
Sabu's Jazz Espagnole
After compositions from Sofrito, A la Carte
and Images, the compilation ends with a
bonus :  four titles of the 1977’s Fania
compilation Best of.  One of them, Manteca,
written by Chano Pozo and Dizzy Gillespie,
has became the latin jazz anthem. Mongo
recorded it for the first time in 1954 with the
Gillespie big band. In an interview in 1999,
Mongo said "I'm not a hero, but I did my best
to make everybody happy." He surely  did –
as will this compilation !
In Guinea, Sabu means “the cause of
Well, here you go ! While he is
recording Jazz Espagnole. Sabu Martinez is
making history. He doesn’t know it, yet ! And
on top of that, the second tune on this album
is called The Oracle… Born in Spanish
Harlem in 1930 Louis Martinez made his
debuts with the Marcelino Guerra and the
Catalino Rolón Orchestras. He later joined
Joe Loco and the Lecuona Cuban Boys in
1947. While performing in Chicago he
learned of Chano Pozo untimely death. « I
immediately cancelled my gigs with the Boys
and boarded the train to New York. I went
straight to the Strand Theater to talk to Dizzy
Gillespie, and I asked him if he wouldn’t
need me as his new conguero. He said yes. I
stayed about nine months with the band and
that’s when I cut my first recordings.»  
Gillespie gave him the nickname Sabu.

From 1949 to 1958 Sabu worked with
drummer Art Blakey with whom he recorded
several albums, among them Drum Suite in
1956 with Candido Camero, and Orgy In
Rhythms in 1957. The same year Sabu
founded his quintet and recorded the albums
Palo Congo, Safari, and Sorcery. Then came
Jazz Espagnole with a sextet.  Four years
after Jazz Espagnole  Sabu moved to Puerto
Rico. He performed in luxury hotels with his
new band The Sabu Martinez Combo. He
married a Swedish woman, moved to
Sweden where he settled in 1967. Sabu
founded a new band there and opened a
school for percussionnists.  He recorded two
new albums : Groovin’ (1968) with guitarist
Rune Gustavsson and bass player Sture
Nordin, and Afro Temple (1973) with seven
percussionnists. He died in January 1979.
Shortly after the release of this album, when
mentionning Sabu and his music, DJs at
radio stations in the US will get used to say:
“…and now let’s listen to a Sabu’s
composition on his last latin jazz recording. »
Since then, everybody will automatically
translate Jazz Espagnole by Latin jazz, and
this new name will end up replacing the term
Afro-Cuban jazz. Jazz Espagnole is a latin
jazz must. Sabu has a unique crisp sound;
he was left-handed, so he placed the quinto
in front of him, the tumba on his right, and the
conga on his left.  In this album we hear the
influences of Art Blakey, Dizzy Gillespie, and
also Chico O’Farrill. There is the fiercy The
Oracle and the nostalgic Delilah  with brilliant
solos by Marty Sheller and delicate
interventions by pianist Arty Jenkins. Breakin’
It In, Flamenco Ain’t Bad and Woody’N You
are set for inspired solos by sax alto Bobby
Porcelli. Louie Ramirez is a subtle
percussionnist all along. And most
interesting are four short original solo pieces
by Sabu.

This reissue celebrates the 25th anniversary
of his death, and yes, indeed, Sabu means
“the cause of something…”
Voici donc le premier enregistrement en trio du
jeune pianiste originaire de la ville de Cordoba au
Edgar Dorantes. Un premier disque qui
est en fait un hommage aux pianistes de sa vie :
Mario Ruiz Armengol, Thelonious Monk, Kenny
Barron et Dave Brubeck. Il ne s’agit pas ici de
simples interprétations mais bien d’une recréation
personnelle et passionnée de compositions que
Dorantes considère comme des classiques.

Outre l’interprète, nous découvrons aussi Dorantes
le compositeur avec deux titres : He’s Coming et Up’
n Down. Le premier célèbre la naissance de son
premier enfant – Emiliano -, avec de brillants solos
du guitariste Pancho Lelo ; le second, une
composition de jazz afrocubain de la meilleure
veine, célèbre l’amitié. « Je l’ai écrite pour un ami
portoricain» Avec sa légèreté et sa profondeur Up’n
Down surprend par ses changements de rythmes et
de directions, captive par ses unissons, charme par
ses improvisations (piano, trombone, congas) et
son tumbao, mais surtout révèle l’habileté et l’
imagination de Dorantes comme compositeur et

Il a fait appel ici à deux trombonistes, deux
trompettistes et à un conguero pour enrichir son trio.
On retrouvera le percussionniste Miguel Cruz (batas
et congas) dans une interprétation afrocubaine de
You and the Night and the Music, une délicate
mélodie qui permet de subtiles improvisations de
Cruz, du batteur Daniel Aguilar et de Dorantes. Tout
au long du disque l’élément de surprise est
essentiel. Ainsi en est-il du choix de Caravan de
Juan Tizol, un thème tellement interprété au fil des
années que l’on ne s’attend plus à être surpris. Et
pourtant !  “Cette composition me fascine, confie
Dorantes. Au lieu d’être en 4/4, je l’interprète comme
une rumba en 7. Il y a un pont en 10, nous
changeons ensuite pour le swing et finalement
nous terminons en 7.”  

Ces changements soudains sont une constante de
l’album. "J'aime beaucoup changer de rythmes et de
métrique. C'est un défi mais en même temps nous
nous amusons beaucoup." Cet aspect ludique du
jeu de Dorantes se retrouve dans les interprétations
des deux thèmes de Monk : We See et Round
Midnight. Monk, le pianiste de l’alternance mais
aussi celui du silence. «La structure mélodique et
rythmique des oeuvres de Monk est claire et ouverte
; en tant que compositeur il t’invite à entrer de façon
très naturelle dans sa musique. » Et c’est justement
dans cette ouverture que se glisse Dorantes pour
se jouer des rythmes (un cha cha chá pour We See)
mais aussi de la durée des notes. En jouant avec la
durée des notes dans les premières mesures de la
ballade Round Midnight le pianiste réussit à passer
de l’espliègerie à l’introspection.

De Barron Dorantes a choisit The Only One. « C’est
le seul morceau du disque dans lequel je ne
propose aucune variation structurelle, ni d’ailleurs
mélodique ou rythmique. En l’interprétant je peux
me rapprocher de son identité et en même temps je
me sens vraiment un musicien de jazz.»  C’est à
travers un arrangement d’Oliver Nelson que
Dorantes découvrit Theme from Mr. Broadway de
Dave Brubeck. Il nous offre ici une version stride en
6/8 avec une solide présence du contrebassiste
Aleph Castañeda – admirable tout au long de l’

La passion du compositeur Mario Ruiz Armengol est
présente dans les interprétations des thèmes Soñé,
Rocio et Aunque tu no me quieras.  La version
bossa nova de Soñé est brève – 1’05’’. « L’idée d’
enregistrer ce thème a surgit durant  la session d’
enregistrement. C’est Aleph qui en a fait la
sugestión et ensemble nous nous sommes décidé
pour le rythme de bossa nova. Il y a une séquence
harmonique que l’on retrouve dans Giant Steps de
John Coltrane. En réalité Soñé a été composé
plusieurs années avant Giant Steps.”  A l’origine
Rocio est une bossa nova ; son interprétation est ici
en 5/4 et en swing. ‘L’élément de surprise, l’
imprévisible, me plaît beaucoup.”

Et c’est ce même élément qui nous captive tant qui
nous provoque ce désir de nous échapper de la
routine en dansant. Un désir de joie et de
mouvement, de rendre la liberté à notre corps par l’
expérience de la musique. Pour cela nous disons
que cet album est un album de liberté. Pleine et
entière. Dans le panorama du jazz mexicain ce trio
constitue désormais une nouvelle voix vigoureuse et
Edgar Dorantes Trio
He's Coming